Studentenverhalen

Sarah Bonthuis: “Mijn verhaal bij Lehigh University” 

Hi! Wat leuk dat je dit ervaringsverhaal leest! Ik ben Sarah Bonthuis en ik studeer momenteel aan Lehigh University in Bethlehem, Pennsylvania waar ik mijn studie combineer met hockey in het hockeyteam van de universiteit.

Dit ervaringsverhaal schrijf ik na mijn laatste seizoen als senior (vierdejaars). Voor mij is het opschrijven van dit verhaal ook een goed besef momentje, omdat ik me nu pas realiseer dat ik alweer drie en een half jaar in Amerika studeer, hockey, woon en leef.

En hoe ontzettend gaaf is het geweest de afgelopen tijd! Wat een bijzonder avontuur is het iedere dag en wat heb ik al veel geleerd over mijzelf, andere mensen, sporten op hoog niveau en een hele andere cultuur.

Af en toe moet ik mijzelf nog even in de arm knijpen om te beseffen dat dit echt het leven is wat ik leef.

Het avontuur gaat van start!

Hoe voor mij mijn Amerika avontuur begon is eigenlijk een vrij grappig verhaal, waar waarschijnlijk de meeste ouders zich over zullen verbazen. Zelf had ik nog geen idee wat ik wilde studeren na de middelbare school en vond ik het een ingewikkeld idee om te beginnen met een studie in Nederland op mijn zeventiende.

Ik speel vanaf mijn zesde hockey en heb mijn hele Nederlandse carrière bij HC Hoeksche Waard in Mijnsheerenland gespeeld. Mijn moeder bracht mij op het idee om wellicht richting het buitenland te gaan en een jaar in Amerika te studeren. Via haar werk kende zij Marina Meijers van UStudy.

Ik heb in de vijfde van de middelbare school een informatiedag van UStudy bezocht in Rotterdam. Zelf ging ik daar vrij neutraal naartoe, het was de eerste keer dat ik echt een stap richting de toekomst maakte en na moest denken over de komende paar jaar van mijn leven. Tijdens deze dag raakte ik aan de praat met een pre-college instituut en was eigenlijk meteen ontzettend enthousiast, aangezien dit paste in het “eenjarige plan” wat ik op dat moment had. Dit is ook wat ik op mijn eerste gesprek met Marina voorstelde. En hoewel ik stiekem al helemaal verkocht was, opperde Marina om de optie voor een vierjarige bacheloropleiding open te houden. Persoonlijk vond ik dit helemaal niet nodig, maar wat ben ik Marina achteraf dankbaar.

Na vier weken met het proces bezig te zijn geweest heb ik haar gebeld en inderdaad: “Zou het misschien toch mogelijk zijn om ook te kijken naar een ‘echte’ universiteit?”

Bij het kiezen van een universiteit waar let je op?  

Het hele proces is best veel werk en vereist veel meer dan ik (en ook mijn ouders) hadden gedacht.

Zo moest ik mij inschrijven voor een TOEFL (een Engels test) en SAT test (de Amerikaanse versie van het eindexamen) – had ik nog nooit van gehoord en ik had geen idee waar ik moest beginnen.

Gelukkig had ik hele goede ondersteuning vanuit Marina en een hele lieve vader die mij met veel formulieren heeft geholpen en het in elkaar zetten van een cool filmpje.

Samen met UStudy was mijn hele profiel binnen no time in elkaar gezet.

En toen kwam het echt op mezelf aan. Ik moest een showcase hockeyen in Amsterdam…

Super spannend natuurlijk, maar dat vond gelukkig iedereen.

Met een paar hele gave verhalen, coole oefeningen, informatiesessies en een ervaring rijker ging ik weer terug naar huis. Eigenlijk begon het toen pas echt. Via Marina kwamen de eerste coaches met interesse.

Maar bij het kiezen van een universiteit, waar let je dan op? Is het de coach? De opleiding? Locatie? Zelf vond ik mijn opleiding het allerbelangrijkste, aangezien ik daar toch echt later het meest aan heb (de illusie om in het Nederlands elftal te komen heb ik een paar jaar geleden opgegeven 🙂 ). Ik heb een aantal dingen die voor mij persoonlijk belangrijk waren op een rijtje gezet en met de geïnteresseerde universiteiten vergeleken.

Op basis daarvan heb ik vervolgens een shortlist gemaakt en drie universiteiten gekozen waar ik het gesprek mee aan wilde gaan. Deze drie heb ik in november van mijn zesde jaar bezocht.

Bij Lehigh klikte het meteen: de coach, haar visie, de campus, de opleiding, de teamgenoten

Aan het begin van de reis hebben mijn vader en ik tegen elkaar gezegd: als het het niet wordt, dan hebben we een hele gave week gehad en wordt het het wel, dan staat mij een heel bijzonder avontuur te wachten.

Lehigh was de tweede school die ik bezocht en eenmaal op campus klikte het voor mij meteen. De coach, haar visie, de campus, de opleiding, de teamgenoten: alles klikte.

In het vliegtuig naar huis heb ik de beslissing gemaakt en de dag na aankomst mijn toekomstige coach gebeld.

“Het is zo'n gaaf avontuur”

Nu, alweer bijna 4 jaar later, kijk ik terug op al een hele bijzondere tijd. Nogmaals: het is zo'n ontzettend gaaf avontuur en ik raad het iedereen waarmee ik praat tien zeerste aan.

Ook al is het af en toe niet makkelijk geweest: denk aan ouders die terug naar huis vliegen en jou bij nieuwe teamgenootjes in huis achterlaten, zes uur trainen per dag tijdens preseason, bizar veel moeten rennen en krachttraining (waardoor je spierpijn hebt zoals je nog nooit eerder hebt gehad), alles in een andere taal gebeurt, je coach grote verwachtingen heeft, corona, je vierkante meter kamer delen met iemand anders, etc.

Maar daartegenover staat wel een van de gaafste avonturen van je leven. Het sporten op bijna professioneel niveau.

Denk aan: met de bus of het vliegtuig naar uitwedstrijden, een hele nieuwe garderobe sportkleding, trainen met een team waarvan iedereen er 100% voor gaat en alle faciliteiten die je nodig hebt binnen handbereik (team doktoren, fysio, kracht trainers, mental health coaches).

Daarnaast is het Amerikaanse campus leven zoiets bijzonders en iets wat je in Nederland niet kunt ervaren.

Ook al woon je officieel op jezelf, je leeft in een soort ‘bubbel’ aangezien je je coaches hebt die op je letten en duizenden andere studenten.  Je bent dus eigenlijk nooit alleen.

Daarnaast worden alle wedstrijden die ik heb gespeeld live uitgezonden, dus ook al bevonden mijn vrienden en familie zich 6000 kilometer verderop, ook voor hun was het alsof ik “dichtbij” was.

What’s next? 

Ik kijk terug op een hele bijzondere tijd en ik heb mijn tijd op Lehigh met een kampioenschap af kunnen sluiten. Het laatste semester van mijn dubbele bacheloropleiding Management Consulting en Marketing gaat na de kerstvakantie van start.

Hoewel ik het nu al ongelofelijk jammer vind dat ik nog maar een paar maanden op deze universiteit studeer, kijk ik ook al uit naar het volgende avontuur.

Dankzij de coronapandemie heeft iedere student-athlete toen ingeschreven op een universiteit de mogelijkheid gekregen om gebruik te maken van een extra jaar speelgerechtigdheid.

Dat ik dit avontuur mag verlengen met een jaar is fantastisch. Op dit moment ben ik op zoek naar een masteropleiding met een goed hockeyprogramma.

Een nieuwe stap, opnieuw spannend, maar ook weer ontzettend bijzonder om mee te kunnen en mogen maken.

Ondertussen leef ik echt "the American Dream" en zoals ze in Amerika zeggen, het is:"Amazing!".

Ik vind het alleen maar leuk om vragen te beantwoorden of meer over mijn ervaringen te vertellen.

Mocht je ook geïnteresseerd zijn, dan kan je Marina Meijer altijd om mijn contactgegevens vragen en wees zeker niet verlegen!